Comment jouer au tennis – Conseils pour s'améliorer au tennis

Illustration de Paul Rogers

Publié dans le numéro de mai 2013

Je peux vous dire la dernière fois que j'ai adoré jouer au tennis. C'était à la fin de l'été 1990, et je jouais le seul autre garçon de onze ans que je connaissais qui pouvait me battre avec n'importe quelle régularité. Il était un McEnroe de la taille d'une pinte – tous servent et volent et êtes-vous en train de ME BLOQUER?!? – et j'étais un petit Borg, tenant la ligne de fond, pourchassant le ballon, attendant que son retour soit long ou large ou dans le filet. Je l'ai brisé tard dans le premier set, et il a claqué sa raquette, a poussé des cris perçants et a fondu en larmes. Il faisait extrêmement chaud et incroyablement ensoleillé, et alors que j'attendais que sa colère se calme et que ma sueur solaire me brûle les yeux, je me souviens avoir pensé, c'est amusant.

Ça n'a pas duré longtemps. Il m'a battu ce jour-là en trois, et après avoir travaillé sans relâche sur son jeu l'hiver suivant, il ne me lâchait plus jamais un set. D'autres enfants de notre âge ont également commencé à s'intéresser sérieusement au tennis, au topspin, à la pronation et à la stratégie. Et ils finiraient aussi par me botter le cul.

Je n'ai jamais voulu devenir sérieux. Je voulais seulement m'amuser, et ces leçons faciles, les longues journées d'été étaient tout le plaisir dont j'avais besoin. Je n'étais pas assez intelligent pour réaliser jusqu'à ce qu'il soit trop tard que gagner, ou même la perspective de gagner, était la partie la plus amusante pour moi, et une fois que je laissais mes pairs prendre une longueur d'avance sur moi sous forme et technique, le plaisir à peu près arrêté. Je passerais les vingt prochaines années à ne pas jouer à un jeu qui avait rempli ma bibliothèque de trophées, et je repense à cette époque à la façon dont mes amis parlent de leur ancienne célébrité de football ou de la non-frappe de la Petite Ligue; J'étais vraiment bon enfant, tu sais.

C'est ainsi que je me suis retrouvé à prendre des leçons quotidiennes au Manhattan Plaza Racquet Club à New York. Lassé de la salle de gym et face à un autre été assis sur le cul, je me suis convaincu qu'avec une pratique intensive et un peu de discipline, je pourrais reprendre ce que j'avais perdu et peut-être même l'améliorer. J'ai acheté des Federer Nikes (moches mais confortables), emprunté une raquette (voir à droite) et je me suis engagé à devenir le meilleur joueur de onze ans que je pourrais être.

Mon instructeur, Hunter Holbrook, était autrefois un joueur de conférence DIII (et un ancien stagiaire de ce magazine), et après avoir frappé avec moi pendant une heure le premier jour, il a été encouragé. "Bonnes techniques fondamentales de l'AVC", a-t-il écrit dans ses notes (qu'il a partagées avec moi dans son intégralité après avoir terminé ma formation avec lui). "Naturellement très rouillé compte tenu du manque de temps sur le terrain ces dernières années … mais la capacité est là." J'ai déchiré mes pieds et mes mains avec des cloques, j'ai tiré les muscles de mes épaules et de mes hanches. J'ai d'abord regardé John Candy souffler et se frayer un chemin à travers le jeu de racquetball dans Splash. Mais petit à petit, je me suis amélioré. À chaque leçon, qui se terminait généralement par quelques parties de match play compétitif (avec Hunter jouant à environ 30%), je sentais qu'un sentiment familier me envahissait. C'était amusant? C'était amusant. Je m'amusais!

La dernière fois que j'ai joué avec Hunter, ses notes indiquaient: "Avec le bon temps sur le terrain, vous pouvez vraiment faire de grands progrès." Et cela m'a fait penser à l'une de nos leçons dès le début. Il y avait deux matches en cours sur les courts voisins. Sur le terrain un: deux gars à peu près de mon âge et qui construisent, frappant et faisant tourner la merde hors de la balle et enfermés dans une sorte de rancune pour régler un onglet de barre. Sur le deuxième terrain: un couple marié plus âgé et épais, trempant le ballon d'avant en arrière, se moquant des fautes de l'autre et ayant ce qui semblait être une explosion. Quelle belle façon, pensais-je, de passer un après-midi. Pour eux. J'ai dû revenir à mes coups de fond.

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